Antes da próxima missão a Marte em 2020, é nos campos de lava da Islândia que a NASA prepara a continuação do trabalho iniciado pelo robô Curiosity que, desde 2012, explora o planeta vermelho em busca de sinais de vida.

Aninhado no sopé do Langjökull, o segundo maior glaciar da Islândia a oeste da ilha, o campo de lava de Lambahraun foi durante três semanas em julho o parque de quinze cientistas e engenheiros enviados pelo Agência Espacial Americana.

A ilha vulcânica perdida no meio do Atlântico Norte tem algo de marciano, com sua areia preta de basalto, suas dunas moldadas pelo vento, rochas negras e os cumes das montanhas circundantes.

“Nós temos exatamente o tipo de padrões e transportes de materiais que os cientistas querem ver”, aponta no local, com a tampa parafusada no líder, Adam Deslauriers, gerente de espaço e instrução dos Serviços Espaciais de Controle da Missão.

Esta empresa canadense sediada em Ottawa foi contratada pela NASA para testar um protótipo de veículo astronômico como parte do projeto SAND-E (Navegação Semi-Autônoma para Ambientes Detritais).

O pequeno veículo elétrico, as paredes brancas e o chassi laranja, move-se com tração nas quatro rodas, acionado por dois motores laterais e funciona como uma retroescavadeira com 12 baterias pequenas escondidas no interior.

“Este rover é fundamentalmente indestrutível”, diz Adam Deslauriers. “Aqueles que temos em Marte e na Lua seriam muito mais sensíveis ao ambiente e às condições da Islândia: um veículo lunar está absolutamente despreparado para a chuva”, diz ele … em um aguaceiro.

– Classificação de dados –

Equipado com sensores 3D, um computador, uma câmera de lente dupla e instrumentos científicos, o controle remoto remoto ou controle remoto move seus 570 kg para cerca de 20 cm / s.

“É apenas por razões de segurança, porque leva muito tempo para as imagens voltarem de outro planeta”, diz Mark Vandermeulen, engenheiro de robótica. No entanto, é 2 a 4 vezes mais rápido que a velocidade de condução no planeta vermelho.

AFP / Halldor KOLBEINS – Cientistas trabalhando na base da NASA no campo de lava Lambahraun na Islândia, em julho de 2019

O robô coleta e classifica os dados de seu ambiente graças às imagens que envia aos engenheiros que estão em um trailer a várias centenas de metros de distância da máquina.

Eles então coletam os dados e os transmitem para os cientistas, que estão confinados em uma barraca presa ao trailer, tudo para simular como as informações seriam enviadas de Marte para a Terra.

Os pesquisadores então caminham para a área estudada pelo astromóvel, armados com um inspetor de radiação, um decímetro duplo e amostras de amostras, porque o protótipo ainda não é capaz de fazê-lo – mas sua versão final será capaz de coletar e armazenar amostras.

– territórios semelhantes –

Os locais são escolhidos para estudar como areia e rochas mudam tanto na composição química quanto nas propriedades físicas à medida que se movem da geleira para o rio próximo.

Antes de Marte se tornar um deserto congelado inóspito onde a temperatura média oscila em torno de -63 ° C, os cientistas acham que se parece muito com uma ilha subártica.

“A mineralogia na Islândia é muito parecida com a que encontraríamos em Marte”, observa Ryan Ewing.

O professor de geologia e geofísica da Universidade A & M do Texas, nos Estados Unidos, refere-se aos muitos escuros, chamados máficos, isto é, ricos em magnésio e ferro como olivinas e piroxênios já encontrados em Marte. . “Além disso, há pouca vegetação e está frio”.

A Islândia já serviu de cenário para os exercícios da NASA. Por ocasião das missões Apollo, 32 astronautas completaram um treinamento em tamanho natural em geologia na ilha vulcânica em 1965 e 1967 nos campos de lava de Askja, o coração das terras altas, ou perto da cratera Krafla no norte do país.

Campanhas analógicas planetárias permitem que a NASA teste o hardware e os procedimentos (e aqueles que irão executá-los) em ambientes extremos que modelam aqueles que astronautas ou robôs encontrarão no espaço.

O Controle da Missão deve retornar à Islândia para mais testes robóticos no próximo verão, antes que a missão “Mars rover” da NASA seja aberta entre 17 de julho e 5 de agosto de 2020. *AFP

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