Em uma refinaria nos arredores do principal aeroporto de Uganda, trabalhadores colocam barras de ouro refinado em sacos plásticos transparentes selados com um adesivo da bandeira nacional – preto, amarelo e vermelho – e o rótulo “Tesouro de Uganda”.

Uganda produz pouco ouro próprio. Alain Goetz, que montou a refinaria, diz que, ao marcar o ouro do exterior como ugandense, a operação está apenas imitando outras – por exemplo, os suíços não extraem o ouro que refinam na Suíça.

Um edifício cor-de-rosa, guardado por cães em Entebbe, às margens do Lago Victoria, a refinaria, a African Gold Refinery (AGR), faz parte de uma tendência em toda a África. A mineração em pequena escala está crescendo, e novas refinarias de ouro estão sendo inauguradas a uma dúzia, para processar metais produzidos por escavadoras informais na África e além.

As refinarias, que geralmente recebem apoio político de alto nível, podem ser positivas porque oferecem aos mineradores e aos estados uma maneira de extrair valor de sua própria riqueza mineral, em vez de apenas exportar commodities em bruto. Mas, se não forem adequadamente controlados, correm o risco de aumentar os problemas de contrabando e financiamento de conflitos.

Algumas das novas refinarias de ouro da África estão na África do Sul, um grande produtor de ouro com uma indústria de refino já grande. Lá, as autoridades concederam 19 licenças de refino no ano até março de 2019 – tantas quanto nos três anos anteriores juntos.

Em outras partes da África Subsaariana – onde até 2012 havia apenas um punhado de refinarias – 26 agora estão em operação ou em construção em 14 países, do Mali à Tanzânia, inclusive em estados que minam pouco ouro em casa, uma pesquisa da Reuters de relatórios públicos encontrados. Autoridades em pelo menos mais três países, incluindo Madagascar e Costa do Marfim, disseram publicamente que estão interessadas em sediar uma refinaria.

Os governos dos países produtores de ouro na África há muito queixam-se de que o metal precioso em suas rochas está sendo produzido ilegalmente e contrabandeado em larga escala, às vezes por operações criminosas, geralmente com alto custo humano e ambiental.

Ao refinar o ouro – em alguns casos, obrigando produtores e comerciantes a vender seu ouro para refinarias domésticas – os estados esperam capturar o valor que está sendo perdido. Algumas novas refinarias investiram em sistemas para garantir o processamento de ouro de mineradoras legais e ambientalmente responsáveis.

“A única maneira de parar (contrabando) é ter várias refinarias na África”, disse Frank Mugyenyi, chefe da unidade de minerais da União Africana. *Com Reuters