Reportagem especial: ‘Narco-antenas’ do cartel de drogas tornam a vida perigosa para os reparadores de torres celulares do México

O jovem técnico desligou a eletricidade em uma torre de celular na zona rural do México para iniciar uma manutenção de rotina.

Em 10 minutos, ele tinha companhia: três homens armados vestidos de uniforme estampados com o logotipo de um grande cartel de drogas.

Os traficantes tinham um interesse particular na torre, de propriedade da Boston American Tower Corp com sede em Boston, que aluga espaço para operadoras de telefonia móvel em seus milhares de lotes no México. O cartel instalou suas próprias antenas na estrutura para suportar os rádios bidirecionais, mas o técnico terceirizado desligou a rede ilegal por acidente.

Os visitantes deixaram com um aviso para ele.

“Eu estava tão nervoso … Ao vê-los armados na sua frente, você não sabe como reagir”, disse o trabalhador à Reuters, lembrando o encontro de 2018. “Pouco a pouco, você aprende a coexistir com eles, como abordá-los, como fazê-los ver que você não representa uma ameaça.”

O terceirizado havia interrompido um pequeno vínculo em uma vasta rede criminosa que abrange grande parte do México. Além de telefones celulares criptografados de ponta e aplicativos populares de mensagens, os traficantes ainda dependem muito de rádios bidirecionais, como as que policiais e bombeiros usam para coordenar suas equipes de solo, disseram à Reuters seis oficiais em ambos os lados da fronteira.

Os traficantes geralmente montam suas próprias antenas de rádio nas áreas rurais. Eles também instalam as chamadas antenas parasitas em torres celulares existentes, colocando sua rede de comunicações criminosas em cima da rede oficial. Ao pegar carona na infraestrutura das empresas de telecomunicações, os cartéis economizam dinheiro e evitam serem detectados, já que suas próprias torres são mais facilmente identificadas e demolidas, disseram especialistas.

A prática tem sido amplamente reconhecida por empresas de telecomunicações e funcionários mexicanos há anos. O problema persiste porque o governo fez esforços inconsistentes para enfrentá-lo e porque as empresas têm pouco recurso para detê-lo, disseram especialistas em legislação e pessoas que residem no México.

“Há uma sensação de impotência” no México, disse Duncan Wood, diretor do Instituto do Wilson Center no México, em Washington. Ele disse que as empresas sentem que “não podem responder a questões como essa porque têm medo das consequências de grupos que gozam essencialmente de impunidade”.

O Ministério da Defesa do México disse que fornece segurança às agências federais que solicitam sua ajuda no desmantelamento de “equipamentos parasitas” instalados por cartéis nas torres de celular.

O escritório do procurador-geral do país não respondeu a um pedido de comentário sobre atividades criminosas nesses locais. O Federal Telecommunications Institute, regulador de telecomunicações e transmissão do México, disse que sua unidade de conformidade não recebeu relatórios de antenas parasitas de nenhuma empresa sob sua jurisdição.

A Reuters forneceu a primeira descrição detalhada de como os traficantes exploram a infraestrutura de telecomunicações do México e o preço cobrado aos trabalhadores. A organização de notícias entrevistou 14 funcionários atuais e antigos de telecomunicações sobre as interações que eles e seus colegas tiveram com grupos criminosos em torres de celular.

Doze deles disseram ter visto antenas parasitas em torres pertencentes à Telesites SAB de CV, uma empresa de aluguel de torres na qual a família do bilionário mexicano Carlos Slim é um dos principais acionistas; bem como a American Tower, a operadora americana AT&T Corp, a espanhola Telefonica SA e a mexicana Axtel SAB de CV.

A Reuters está omitindo os nomes dos técnicos, detalhes de onde eles trabalham e a maioria dos nomes de cartéis que eles encontraram para a proteção dos trabalhadores. Dois técnicos compartilharam textos que trocaram com colegas de trabalho sobre encontros com o crime organizado nas torres de celular, e um deles compartilhou uma foto de um dispositivo ilícito que ele descobriu no decorrer de seu trabalho. Os incidentes relatados pelos 12 trabalhadores ocorreram entre 2015 e 2020 em vários estados mexicanos.

A maioria dos técnicos disse que encontrou os dispositivos, conhecidos coloquialmente como narco-antenas, apenas algumas vezes por ano. Mas um engenheiro que falou com a Reuters estimou que as antenas parasitas estão presentes em cerca de 20% das torres onde sua empresa trabalha, enquanto outro disse que cerca de 30% delas possuíam os equipamentos quando criminosos locais estavam particularmente ativos em sua área em 2018.

Sua regra número 1 ao descobrir equipamentos de cartel em uma torre é simples: não toque nele.

Lidar com bandidos pessoalmente é mais complicado, disseram eles, exigindo diplomacia e uma cabeça fria. Alguns disseram que suas interações foram cordiais, próximas de amigáveis. Outros disseram que foram ameaçados, detidos e, às vezes, temerosos por suas vidas.

Os traficantes “transmitem sua superioridade, … é como quando alguém quer marcar seu território”, disse um técnico. “Eu não posso ficar nervoso porque eles percebem quando alguém está seguro e quando alguém está com muito medo.”

PAGAMENTOS “SEGUROS”

Os cartéis e outros grupos criminosos às vezes exigem que os trabalhadores de telecomunicações façam “pagamentos seguros” ou “cotas” para realizar manutenção em torres e outras tarefas, de acordo com cinco trabalhadores terceirizados que trabalharam em projetos envolvendo a America Movil SAB de CV, empresa de telecomunicações de Slim, bem como American Tower e AT&T.

Essas pessoas disseram que a melhor estratégia é ser educado, manter a calma e pagar imediatamente. Esses custos são repassados ​​aos seus empregadores; trabalhadores de subcontratadas disseram que suas empresas frequentemente cobram das grandes empresas de telecomunicações taxas mais altas por trabalharem em áreas perigosas.

Um porta-voz da America Movil e Telesites se recusou a comentar. A Axtel, que vendeu algumas de suas torres de telecomunicações em 2017, disse que não recebeu nenhum relatório de incidentes em sua infraestrutura restante. A AT&T disse que “sob nenhuma circunstância” “tolera ou autoriza pagamentos fora daqueles estabelecidos por lei”.

Um porta-voz da American Tower disse que “não recebemos nenhum relatório credível” de antenas parasitas ou outras atividades de cartel nos locais mexicanos da empresa. Ele disse que a empresa alerta as autoridades locais imediatamente se um local for vandalizado e que “a segurança daqueles que trabalham em nossas torres, bem como a operação segura e contínua das torres, são nossas principais prioridades”.

Guillermo Ramos, diretor de segurança da Telefonica no México, disse que a empresa não recebeu nenhum relatório de antenas parasitas pelo menos no ano passado.

As antenas-narco são apenas um aspecto das dores de cabeça das empresas de telecomunicações no México. Criminosos invadem sua infraestrutura para revender baterias e cabos de cobre no mercado negro, disseram executivos do setor à Reuters.

Histórias como essa estão se desdobrando em indústrias do México, à medida que grupos criminosos se estendem muito além das drogas. Os cartéis sugaram milhões de dólares em combustível da petrolífera estatal mexicana Petróleos Mexicanos ou Pemex nos últimos anos; roubam carga e saqueiam madeira. Os tentáculos do crime organizado se estendem até às regiões produtoras de abacate do México, onde gangues extorquem agricultores e sequestram grande quantidade da fruta verde.

O presidente mexicano, Andrés Manuel Lopez Obrador, assumiu o cargo em 2018, defendendo uma abordagem mais suave à guerra de antecessores contra as drogas com o lema “abraços, não balas”. A invasão dos cartéis em negócios legítimos não começou no seu termo, mas a mudança de estratégia deixou as empresas sem terem para quem recorrer, disse Mike Vigil, ex-chefe de operações internacionais da Administração de Combate às Drogas dos EUA (DEA).

“Lopez Obrador enviou uma mensagem para todo o México, incluindo o setor privado … de que ele não quer uma situação de confronto com os cartéis”, disse Vigil. “As empresas de telecomunicações estão presas sem terem para onde correr”.

O escritório de Lopez Obrador não respondeu aos pedidos de comentário. O presidente já havia insistido que o México deveria combater a pobreza e outros fatores que impulsionam o crime, além de usar a aplicação da lei.

“Devemos continuar enfrentando o crime organizado … Não há mais proteção para ninguém, como havia antes”, disse Lopez Obrador no início de junho. “Estamos comprometidos em alcançar a paz e fizemos progressos no combate à redução do crime”.

UMA FERRAMENTA CLÁSSICA

Os rádios são uma ferramenta indispensável para cartéis e parte de seu domínio. Um clássico conto-narco ou “corrido” comemorando o notório sindicato Zetas retrata membros falando através de seus aparelhos bidirecionais.

Quando se trata de se comunicar em tempo real com grandes grupos, é difícil superar o rádio. Essas redes geralmente são criptografadas e, diferentemente das redes celulares, não é fácil identificar a localização de alguém que usa um rádio, disse Paul Craine, ex-diretor das operações da DEA no México e na América Central.

É necessária uma vasta rede de antenas para alimentar essas redes, e os milhares de torres de celular do México, muitas escondidas nas áreas rurais, fornecem lugares prontos para instalá-las. Craine disse que observou consistentemente cartéis juntos a torres de celular enquanto trabalhava no México entre 2012 e 2018.

Para um olho treinado, o equipamento do cartel se destaca claramente. Ao pé da torre, os criminosos colocam uma estação base, que gera as ondas de rádio, muitas vezes escondidas em uma mala ou em um cooler para proteger do sol, de acordo com Craine e os técnicos que conversaram com a Reuters. Mais acima, instalam as antenas parasitas para propagar o sinal.

Gangues normalmente não se incomodam com camuflagem. Os Zetas são particularmente impetuosos, disse Craine. Ele lembrou de ter visto os coolers estampados com seu logotipo: a letra Z. Um ex-engenheiro da Huawei Technologies Co., o fornecedor chinês de telecomunicações, disse à Reuters que um dos trabalhadores que ele supervisionou enviou a ele uma foto de um dispositivo em uma torre de Telesites no início de 2018 com uma placa que dizia: “Esta antena pertence ao Zetas. Se surgir algum problema, ligue para… ”, seguido de um número de telefone.

Cesar Funes, vice-presidente de relações institucionais da Huawei na América Latina, disse que não recebeu nenhum relatório de antenas parasitas. Telesites se recusou a comentar.

O equipamento persiste nas redes das empresas, disseram executivos do setor e especialistas em legislação, devido à dificuldade de enraizar os dispositivos em torres distantes e aos riscos que a remoção pode representar para os engenheiros de campo, muitos dos quais não denuncia por medo.

As empresas de telecomunicações reconheceram discretamente a presença dos cartéis em reuniões com autoridades do governo mexicano. Gerardo Sanchez Henkel, ex-diretor de conformidade da agência reguladora de telecomunicações IFT, disse à Reuters que discutia a questão das antenas parasitas regularmente em reuniões com empresas antes de deixar o governo no final de 2015.

A IFT disse que não sabia se Sanchez Henkel havia discutido o assunto com empresas durante seu período no governo.

Marco Galvan, que era diretor sênior do grupo comercial de telecomunicações GSMA no México até fevereiro, disse que as empresas frequentemente lamentam o roubo e a presença de dispositivos não autorizados em suas torres.

“Era uma questão que era frequentemente citada por todas as operadoras como algo que inibia investimentos”, disse ele.

A Associação Nacional de Telecomunicações (ANATEL), um grupo comercial que representa players como America Movil, AT&T e Telefonica, disse que as empresas pesquisadas reportaram 62 antenas parasitas de 2017 a meados de 2018, os dados mais atuais disponíveis. Quase 3.000 baterias foram roubadas de torres de celular no mesmo período, informou o jornal.

O CEO da ANATEL, Gabriel Szekely, disse que não tinha mais informações para fornecer sobre o fenômeno. Ele disse ao jornal mexicano Reforma em 2018 que estava claro que os grupos criminosos estavam capitalizando o que as empresas haviam construído.

“De repente, você encontra dispositivos que não são seus, eles pertencem ao crime organizado”, disse Szekely a Reforma. “E há lugares em que eles nem permitem que você entre para manter suas próprias instalações.”

“ACORDO DE CAVALHEIROS”

Nos piores locais ilegais, a manutenção de torres geralmente custa um preço.

Os cinco funcionários de telecomunicações informaram à Reuters que eles ou seus colegas foram forçados a pagar e que esses encontros normalmente envolviam grupos de homens armados que os confrontavam nas torres. Às vezes, os trabalhadores não sabem exatamente com quem estão lidando. Em algumas partes da zona rural do México, surgiram organizações de autodefesa para preencher o vazio deixado pelo Estado, com esses vigilantes frequentemente executando elaborados esquemas de extorsão para financiar suas operações, disseram analistas de segurança.

Duas pessoas que trabalham para um subempreiteiro da AT&T disseram que há várias torres nas quais eles pagam rotineiramente de 500 a 1.000 pesos (US $ 22,34 a US $ 44,67) todos os dias em que desejam realizar manutenção. Uma das pessoas estimou o número de torres em 11.

A Reuters não pôde confirmar de forma independente esses pagamentos.

Às vezes, as demandas são maiores. Em 2017, um grupo exigiu um pagamento de cerca de US $ 1.000 de subempreiteiros trabalhando em um grande projeto para a America Movil envolvendo várias torres, de acordo com um engenheiro envolvido. Os criminosos ligaram para um representante da Huawei, que supervisionava o trabalho, para aumentar a ameaça, disse a pessoa.

O engenheiro disse que o grupo criminoso foi cortês durante as negociações, tratando os trabalhadores como “usted”, um pronome espanhol que transmite respeito. A equipe de telecomunicações não teve problemas depois de pagar.

“Foi um acordo de cavalheiros”, disse o engenheiro.

America Movil se recusou a comentar. A Reuters não pôde confirmar de forma independente o pagamento.

O funcionário disse que a Huawei paga mais aos subcontratados para trabalhar em áreas de alto risco, o que permitiu à equipe recuperar o que pagou. Ele mostrou à Reuters uma cópia de um contrato que incluía um “subsídio por local em cidade perigosa”. Dois outros subempreiteiros disseram à Reuters que o subsídio os ajudou a cobrir o custo dos pagamentos de extorsão.

Funes, executivo da Huawei, negou que a empresa pague grupos criminosos pelo acesso a seus sites e disse que a Huawei também não permite que subcontratados o façam. Ele disse que a empresa às vezes paga taxas mais altas em mercados menores, onde é mais difícil encontrar engenheiros.

Um porta-voz da Huawei disse que a empresa não pode comentar subsídios específicos, citando a confidencialidade de seus contratos com fornecedores e funcionários.

“Nunca pagaremos nada além do escopo do contrato”, disse Funes.

REGRAS DE SOBREVIVÊNCIA

Técnicos que trabalham em partes perigosas do México dizem que agradar os traficantes de drogas é uma parte crucial do trabalho.

Um subcontratado disse que os traficantes se aproximam de suas equipes para garantir que os trabalhadores não toquem nas antenas do cartel e para ter certeza de que não são inimigos que os espionam.

“Você trabalha com um narcotraficante”, disse o subcontratado.

Os cartéis sequestraram técnicos que faziam manutenção em torres de celular para fazê-los consertar suas redes, disseram pessoas que trabalham no setor. Os técnicos geralmente são liberados após alguns dias, se não antes. Mesmo assim, quem falou com a Reuters disse que tem medo de ser forçado pelos traficantes a fazer esse trabalho, para que não sejam mortos por saberem demais ou se tornem alvos de autoridades ou grupos criminosos rivais por serem cúmplices. Sempre que possível, disseram, eles minimizam seus conhecimentos técnicos.

Depois de discussões traumáticas com cartéis, alguns técnicos se recusaram a entrar em campo ou deixaram o setor por completo, disseram pessoas que trabalham no setor.

Um subempreiteiro estimou que 10 trabalhadores, principalmente novos recrutas, deixaram a empresa no ano passado devido a problemas de segurança.

Até trabalhadores mais antigos podem ter problemas. Em 2016, um técnico que trabalhava para um fornecedor da America Movil descobriu que seus colegas haviam sidos tirados de um local que servia como ponto de encontro de um cartel.

Determinado a terminar o trabalho, o engenheiro seguiu sozinho para a torre. Ele foi rapidamente cercado por cinco homens armados com armas longas e vestidos com roupas com as iniciais do cartel. Eles o forçaram a entrar no veículo e o levaram para uma casa na cidade, onde o chefe deles estava esperando.

O engenheiro disse que seguiu seu treinamento de segurança, de não demonstrar medo. Quando o chefe do cartel reclamou que suas antenas estavam falhando, o prisioneiro achou um abertura.

“É de todo nosso interesse que a torre esteja funcionando”, lembra ele. “Apenas deixe-nos trabalhar e não interferiremos no seu equipamento … pelo contrário, vamos verificar isso para você.”

O cartel concordou, levando o engenheiro de volta à torre. Ele disse que restabeleceu o serviço na torre e fez uma verificação superficial das antenas ilícitas. Ele tentou evitar pedidos de ajuda adicional, dizendo que era um supervisor cujas habilidades técnicas estavam enferrujadas.

Durante o encontro, o engenheiro manteve a compostura. Mas quando ele voltou ao seu quarto de hotel naquela noite, ele disse que seu corpo tremia com tanta força que ele pensou que poderia estar tendo um colapso.

“No momento, eu estava bem, apenas confiei em Deus”, disse ele. “Meus nervos me pegaram depois.”

O jovem técnico que interrompeu acidentalmente as comunicações de um cartel em uma instalação da American Tower disse à Reuters que sabe o risco que está assumindo. Mas ele disse que tem uma família para sustentar e ganha um prêmio por trabalhar em um território que muitos colegas não tocariam.

Depois de alguns anos trabalhando na área, ele disse que estabeleceu um relacionamento com membros de gangues, que frequentemente o deixam passar para o local de trabalho com pouco mais do que um aceno de saudação.

Ele aprendeu com seu erro inicial. Agora, antes de cortar a energia, ele primeiro conecta qualquer antena do parasita a um gerador para garantir que a rede do cartel continue funcionando.

-CIDADE DO MÉXICO (Reuters) –