Humanos têm um problema de obesidade, elefantes asiáticos não

A crise da obesidade que se pensava estar assolando elefantes asiáticos foi um engano, de acordo com um novo estudo publicado no Journal of Experimental Biology.

Depois que vários cientistas começaram a publicar dados sugerindo que um grande número de elefantes asiáticos em cativeiro estavam acima do peso, a pesquisadora Daniella Chusyd observou que a obesidade poderia explicar a crise de fertilidade enfrentada pelos elefantes em cativeiro.

A male Asian elephant named Hank is pictured sporting an activity tracker on his front leg, which researchers used to determine that captive elephants walk about as much as free-ranging elephants each day. Photo by the Columbus Zoo and Aquarium

Em humanos, a queda da taxa de natalidade é um dos vários problemas de saúde ligados à obesidade. Chusyd estimou que uma epidemia de obesidade pode gerar problemas de saúde semelhantes em elefantes em cativeiro.

O problema foi que, Chusyd percebeu, ninguém tinha se estabelecido para definir a obesidade em elefantes asiáticos.

Para fazer comparações entre o problema da obesidade em humanos e elefantes, ele precisava saber quanta gordura um elefante em cativeiro saudável normalmente carrega.

“Eu estava interessado em descobrir se métodos predominantemente usados em pesquisa em saúde humana poderiam nos ajudar a aprender mais sobre elefantes”, disse Chusyd, que começou a pesquisa enquanto trabalhava na Universidade do Alabama em Birmingham, em um comunicado à imprensa. “A obesidade não é claramente definida em humanos, muito menos em elefantes.”

Para o estudo, pesquisadores usaram água pesada para medir o teor de água corporal de várias dezenas de elefantes em cativeiro em zoológicos nos Estados Unidos e canadá.

Calculando quanta água um elefante carregava, os cientistas foram capazes de determinar a gordura corporal total do elefante.

Água pesada é água com moléculas contendo átomos de deutério. Deutério é um isótopo estável de hidrogênio com uma massa aproximadamente o dobro do isótopo normal.

“Tivemos a ideia de usar pão encharcado com água pesada para entregá-lo aos elefantes”, disse Chusyd, que agora trabalha como pesquisador de pós-doutorado na Universidade de Indiana.

Os elefantes gostavam muito do deleite.

“Eu rapidamente me tornei seu melhor amigo”, disse Chusyd.

Os cientistas coletaram amostras de sangue antes e até 20 dias depois de alimentar os elefantes com água pesada para rastrear a distribuição de água deutério em seus corpos.

Usando os totais de teor de água, os pesquisadores estimaram o teor de gordura de elefantes machos e fêmeas.

Em média, os elefantes machos carregavam 8,5% de gordura corporal, enquanto as fêmeas carregavam uma média de 10% de gordura corporal.

O teor de gordura corporal das fêmeas variou de 2 a 25%, embora os machos sejam maiores e tenham mais gordura total. O teor de gordura corporal transportado por seres humanos saudáveis varia entre 6 e 31%.

Para entender melhor a relação entre o teor de gordura e a saúde dos elefantes, os pesquisadores se encaixam nos mesmos elefantes asiáticos em cativeiro com rastreadores de fitness.

Os dados mostraram que todos os elefantes em cativeiro caminhavam distâncias comparáveis aos elefantes de alcance livre todos os dias.

Os pesquisadores também descobriram que os elefantes com as menores taxas de fertilidade eram aqueles que carregavam menos gordura corporal — problemas de fertilidade também podem apresentar em humanos fêmeas com baixo peso, observaram os cientistas.

Exames de sangue mostraram que os níveis de insulina nos elefantes com mais gordura corporal foram elevados.

Embora o elefante médio não seja tão gordo quanto o humano médio, pesquisas sugerem que ainda é possível que o excesso de gordura possa causar problemas de saúde para alguns elefantes.

“É possível que os elefantes possam desenvolver um estado diabético”, disse Chusyd.

Mesmo que os elefantes pudessem, em teoria, experimentar a obesidade, Chusyd e seus colegas estão confiantes de que elefantes asiáticos cativos na América do Norte não estão sofrendo uma epidemia de obesidade.

“Eles estão fazendo um ótimo trabalho… eles conhecem melhor seus elefantes individuais”, disse ela sobre os cuidadores de animais.

(Upi News)

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